恐龙灭绝后的统治者,地球最后的“鸟皇帝”——恐鹤

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两栖动物统治地球末期,爬行动物已经开始发展壮大,并迅速把两栖纲踹下了称霸地球的王座。从三叠纪开始到侏罗纪,再到白垩纪那场灾难之前,恐龙足足统治了地球1.6亿年,可谓目前为止最成功的物种。直到现在,爬行动物当年霸主的余威仍在,大蛇巨鳄们还是处于食物链中高高在上的位置。在恐龙灭绝后,哺乳动物中并没有立即出现大型物种,在整个新生代的古近纪大约3000万年的时间里,都没有出现过什么像样的大型哺乳猛兽,即使在后期曾出现过有袋类的猛兽,但个体体形都太小,根本没有帝王风范。那么,在这么长的时间里,是什么动物在我们的星球称王称霸呢?

答案就是鸟类,这是鸟类迄今为止第一次,也是唯一一次统治地球......

恐龙灭绝后的统治者,地球最后的“鸟皇帝”——恐鹤-第1张图片-IT新视野

这种新崛起的鸟类之王就是鹤形目下的“鸟皇帝”——恐鹤。

它们是一种食肉性鸟类,性格天生凶猛残暴。开始的时候,身材只有鸡一般的大小。但就像当时的哺乳动物一样,会慢慢地壮大自己的身体,而且进化总比哺乳动物要快,有的能达到三米多高。和戈氏鸟一样,恐鹤也是一种不会飞的鸟,但恐鹤和戈氏鸟是完全不同的两种鸟。恐鹤是一种腿更长、身材更壮、体重更大的巨型鸟类,它的全身肌肉强壮,并且腿骨坚硬,还拥有一张巨嘴,这种身躯力量可以让任何对手胆寒。

那时候的南北美洲,发生了一次重大的地理板块重组。南美的有袋目食肉哺乳动物们从那时开始便彻底被更高级的哺乳动物所取代。而恐鹤家族的巨鸟们,反而从南美发起反攻,进入到剑齿虎、短面熊、巨狼这些史前最凶残杀手的领地,也就是在今天的北美地区,与它们共同竞争生存。

在疯狂的竞争中,高级的哺乳动物从来没有将这种鸟类排挤出食物链的顶端。事实上,直到1万多年前,恐鹤还生活在丛林中, 恐鹤家族是现在鹤类的近亲。通过对其化石的研究发现,这种鸟类虽然不会飞,但是与其前辈戈氏鸟相比,它的奔跑速度却是相当可观的,可以轻松地长途奔袭追逐猎物,它的奔跑速度极快可以达到97公里每小时,这速度比现在的鸵鸟都要快。而且身上一对异化的翅膀进化出了坚硬的弯钩,追上猎物后,不但可以用巨斧般的喙攻击对方,而且可以直扑上去用前钩勾住对方的皮肉。最为可怕的一点是,以恐鹤的脚趾强壮程度和腿骨硬度,是可以在追逐中突然加速跃起给予对方头部致命一击,直接击碎猎物的头骨。 这种情况下,相信任何动物的骨头都无法承受这种粉碎性力量的打击,哪怕当时和大象一样重达4吨的巨型动物地懒,也会在一小群恐鹤的轮番踢蹬下重伤不治。而面对中小型猎物,恐鹤还有一个惨无人道的猎杀方式,那就是用喙勾住猎物的躯体,然后高高地抛起、扔下,如此反复,直至摔死。它就像叫鹤、蛇、鲸头、蛇鸟这四种猛鸟的加大版合体,勇不可当。那时候的哺乳动物们,一直都无法斗倒恐鹤。

恐龙灭绝后的统治者,地球最后的“鸟皇帝”——恐鹤-第2张图片-IT新视野

在当时的北美,渐渐地人类文明已经发展到可以造屋种田的地步了,却还是不得不面对这种可怕的食肉鸟类,它们与人类的冲突也相当剧烈。很难想象一个人被一只大鸟腾空踹断脊推,然后被起抛到空中再摔下,毫无尊严地被巨大的鸟掌踏住头部,然后等待着被鸟嘴啄开头盖骨,或者被扯出肠子。但是毫无疑问,这就是人类当时所会面临的情景。

但随着人类的兴起壮大,渐渐地陆地巨鸟恐鹤居然神秘地消失了,和走向灭亡的剑齿虎一道,只留下了一段消散在风中的史前"虎鹤双行"的古老传说。

对于这种生物灭亡的原因,有的人认为是因为它们自身进化的缺陷。由于恐鹤是卵生鸟类,又不会飞行,其对卵和幼崽的保护力度不可能达到哺乳动物的强度,幼崽就容易被其他动物捕杀,所以恐鹤家族的成员渐渐稀少,最终彻底无法繁殖下去,就在地球上灭绝了。也有人认为它们或许灭绝于某种疾病。还有可能是因为这种恐怖的鸟类让人类感受到了重大的威胁,所以和其他一些巨型的猛兽一起,被列入了人类猎杀的大名单中。

根据考古发现和对各地古老传说的分析,人类有可能在最近一个冰河世纪末期文明才有了重大的进步,人口迅速膨胀,在武器方面有了长足的发展,选出了更先进的矛和弓箭等武器,捕猎的技巧方法以及打猎的组织方式也更先进,更具有规模化。为了获得更多的资源养活更多的后代,同时为了消除各种猛兽的威胁,当时的人类无意识地发起了一次消灭大型猛兽的运动,加上气候变迁推波助洲的作用,一大批史前巨鲁,包括剑齿虎、猛犸、巨蟒,当然也包括恐鹤在内,通通在这场人类向大自然索要自由和霸权的运动中被推上了彻底灭绝的绝路。可以说人类对大自然平衡的巨大干涉和破坏,远远早于大航海和工业革命时代。

当然,虽然人类还没解开恐鹤神秘灭绝的原因,但是这种生物的灭亡也意味着鸟类从此开始彻底地退出了地面霸主的统治地位。

恐龙灭绝后的统治者,地球最后的“鸟皇帝”——恐鹤-第3张图片-IT新视野

虽然有许多鸟类从恐龙时代幸存了下来,直到今天依然是地球上种类繁多的成功物种,但是它们已经不再是食物链顶端的统治者了。它们中的大多数都是杂食性动物,已经不再具备捕杀其他大型哺乳动物的能力了,鸟类彻底让出了这个星球统治者的宝座,曾经的辉煌也不复存在,但未来会发生什么谁又知道呢......

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